La arquitecta Georgia Louise Harris Brown: pionera del modernismo

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La arquitecta afroamericana, Georgia Louise Harris Brown tenía la habilidad de buscar las escenas de arquitectura más fértiles del mundo durante su larga carrera.GeorgiaLouiseHarrisBrown_Header_Autodesk_Journal

Practicó en Chicago durante la época de Mies van der Rohe y, desde allí, se mudó a Brasil donde se estaba creando un lenguaje modernista singular para Brasilia, la capital más ambiciosamente planificada del siglo XX. Nacida en 1918 en Topeka, Kansas, Brown estaba interesa en la mecánica y el diseño y disfrutaba trabajando en equipos agrícolas, dibujo y pintura. Después de graduarse de la Universidad de Washburn en 1938, viajó a Chicago durante el verano y se inscribió en una clase impartida por Mies, cuya modernidad en el acero y vidrio pronto permearía el mundo.

Brown comenzó a estudiar arquitectura en la Universidad de Kansas ese otoño. Desde principios de la década de 1930, el programa de Kansas había sido incondicionalmente moderno, basado en la producción industrial y la unidad del arte y la tecnología. Era un campo de estudio que le permitiría forjarse un nicho único.

 Ella entendía la construcción de una manera que muchos arquitectos no lo hacían, ya que ella tenía ese trasfondo en las estructuras”, precisa Roberta Washington, arquitecta afroamericana que ha estudiado y escrito sobre Brown desde la década de 1990.

 Chicago: una influencia cosmopolita 

Brown interrumpió sus estudios para regresar a Chicago; se casó en 1941 y estudió con Mies en su Instituto de Tecnología de Illinois. Ella quedó impresionada por esta ciudad cosmopolita y su vibrante comunidad afroamericana; más adelante, ella decía que conocer a Mies y caer en su círculo moldeó su visión de la arquitectura y fue una de las experiencias más importantes de su vida.

Chicago había sido un laboratorio para probar nuevos materiales y posibilidades para el urbanismo desde que el Gran Incendio de 1871 arrasó gran parte de su distrito central de negocios. Después del incendio, los arquitectos de Chicago fueron pioneros en los rascacielos y en los sistemas estructurales de acero necesarios para que funcionen. Durante el tiempo de Brown, una nueva generación de arquitectos perfeccionó este modelo, convirtiendo los rascacielos en puras expresiones de verticalidad de vidrio y acero, mostrando vigas de hierro y muros cortina finísimos. Fue una transición en la que Brown jugaría un papel clave.

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Una vista aérea de 860-880 Lake Shore Drive, el par de edificios negros en forma de L visible a la izquierda en este detalle del horizonte de Chicago, que fue un ejemplo influyente del rascacielos Miesian.

Brown se graduó en 1944 con un título en arquitectura (la primera mujer afroamericana que lo hizo) y regresó a Chicago. Su primer trabajo allí fue con Kenneth Roderick O’Neal, un arquitecto afroamericano e ingeniero estructural que también había estudiado con Mies.  Sus modelos a seguir incluyeron a Beverly Loraine Greene, la primera arquitecta afroamericana con licencia profesional en la nación. Brown sería la segunda.

En 1949, Brown estaba trabajando con Frank J. Kornacker Associates, el ingeniero estructural favorito de Mies. Allí, trabajó en varios proyectos clave de gran altura, como Mies’s Promontory Point Apartments y 860-880 Lake Shore Drive. El desarrollo de 860-880 fue un ejemplo influyente del rascacielos de Miesian: rejillas minimalistas de vidrio y acero que llegaban al cielo, sostenidas por los cálculos estructurales de Brown.

Brown siempre mantuvo un margen de comisiones, diseñando iglesias, casas y edificios de oficinas en Chicago y, más tarde, en Brasil. Fue intensamente motivada para practicar y diseñar todo lo que pudo, tanto que cuando Brown se divorció en 1952, envió a sus hijos a vivir con sus padres a Kansas. Se mudó a Brasil en 1953 con la esperanza de escapar de la discriminación generalizada inherente a la vida estadounidense, y sus hijos se unieron a ella unos años más tarde.

Brown ocasionalmente reconoció el sexismo que encontró (un profesor le preguntó: “¿No deberías estudiar economía doméstica?”), pero en general, fue un testigo estoico de los prejuicios que enfrentaba.

Nunca pensé en mí misma como pionera de las mujeres negras [arquitectas]”, le escribió a su cuñada en los años 80.

“Siempre fui solo una arquitecta. Después de dejar la escuela y comenzar a trabajar, nunca tuve ningún problema profesionalmente. ¡Acoso sexual! Tal vez. No recuerdo ninguno. Creo que iba tan rápido y con mi mente tan ocupada con mi trabajo que no me di cuenta o no lo interpreté en ese sentido”.

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Georgia Louis Harris Brown en el trabajo en Frank J. Kornacker Associates. Cortesía de la familia Brown.

Cualquier “primer negro”, dice Washington, tiene que trabajar contra muchos obstáculos y reconocer públicamente estos impedimentos puede convertirse en una carga tal que imposibilite el trabajo. “Ella no se consideraba una mujer negra en la arquitectura”, dice. “¡No puedes! Porque si realmente pensaras en eso, estarías tan agobiado que no podrías funcionar”.

Brasil atrae

De acuerdo con los Arquitectos Afroamericanos: un diccionario biográfico, Brown estaba fascinada por los planes para Brasilia, una nueva ciudad, capital en Brasil, que sería tallada en el desierto. Un experimento singular en el urbanismo modernista, el plan axial del centro federal (en forma de pájaro o avión) está salpicado con las llamativas obras monumentales de Oscar Niemeyer, quien definió el modernismo brasileño por generaciones.

En Brasil, Brown se unió a la firma del arquitecto estadounidense Charles Bosworth, trabajando en proyectos grandes y complejos como la sede regional de Pfizer en Guarulhos y una planta de Ford Motors en Osasco.  “Estaba adquiriendo una gran experiencia en el diseño, la construcción y la administración de obras industriales y prefabricadas que muy probablemente no podría haber obtenido en los Estados Unidos en ese momento“, según Washington en la biografía de Brown (coescrita por el historiador de la arquitectura Anat Falbel) para la web Pioneering Women of American Architecture de Beverly Willis Architecture Foundation.

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Una vista aérea de Brasilia, una nueva ciudad capital en Brasil cuyos planes cautivaron a Georgia Louise Harris Brown.

Brown obtuvo licencia profesional en Brasil en 1970 y dirigió una serie de empresas hasta 1993, cuando se retiró y regresó a los Estados Unidos. En 1997, Washington, entonces presidente de la Organización Nacional de Arquitectos de Minorías, comenzó a investigar a arquitectas afroamericanas cuyas historias no se contaban. Se encontró con Brown y comenzó una búsqueda de más de un año para averiguar más, y para localizarla, si todavía estaba viva. Washington incluso tomó un curso impartido por un investigador privado sobre cómo encontrar personas.

En 1999, Washington se encontró con un artículo del Washington Post con el nombre de Brown en el titular, pero, por desgracia, era su obituario. Había muerto en Washington después de una cirugía de cáncer. Washington se acercó a los parientes de Brown y los entrevistó sobre su trabajo y su vida. “Solo necesitaba conocerla, incluso en la muerte”, dice ella.

La escasez de investigaciones sobre Brown indudablemente refleja su condición de mujer afroamericana dentro de un club de niños enclaustrados (y blancos). (Incluso hoy, menos del 2 por ciento de los miembros del American Institute of Architects -la asociación profesional que atiende a arquitectos- son afroamericanos, y solo el 22 por ciento son mujeres).

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Cortesía de la familia Brown

Tal vez el misterio más cautivador sobre la vida profesional de Brown es la dicotomía entre su trabajo en su trabajo diario (a menudo edificios industriales modernistas ultra funcionales) y sus negocios secundarios diseñando casas que eran tradicionales, a veces luciendo techos abuhardillados. ¿Era simplemente un diseñador impulsado por el cliente? ¿O era una tradicionalista de corazón, a pesar de sus años formativos con Mies?

De su trabajo residencial, Washington y Falbel escriben: “Tal vez al tratar de crear una intimidad doméstica, que el movimiento moderno había perdido en gran parte, también estaba recuperando en su exilio impuesto los recuerdos desvaídos de una casa familiar centenaria en Topeka, Kansas.” Brown siempre fue la “otra”, postulan a Washington y Falbel, como una mujer arquitecta afroamericana y luego como una estadounidense en Brasil.

Pero Brown también se forjó una carrera en sus propios términos, a pesar de las probabilidades. “Parecía alguien a quien realmente quería conocer”, dice Washington. “Si hubiera conocido a esa mujer, le hubiera suplicado que fuera mi mentora”.

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