El Grupo Mills y el levantamiento de comunidades a través de la arquitectura sostenible

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El Grupo Mills ha logrado insertar y levantar construcciones sostenibles en ciudades arrasadas medioambientalmente por la industria del carbón.

En Williamson, una ciudad de 3.000 habitantes ubicada en el estado de Virginia Occidental de Estados Unidos, han diseñado un nuevo Centro de Salud y Bienestar sostenible, en un lugar donde históricamente el carbón gobernó la economía.

Williamson fue una ciudad en auge, pero su economía sufrió un quiebre cuando la industria del carbón declinó. Los líderes municipales estaban preocupados por esta situación que afligía a la población, pero también por la fuerte adicción a la heroína que se apoderó de los jóvenes y la sensación general de descontento y desconexión en que estaba sumida la ciudadanía.

A través de sus diversos programas de extensión, el centro busca crear una cultura de bienestar en Williamson y levantar a la comunidad deprimida a través de su inserción en la construcción del centro. En este caso, los mineros del carbón desempleados fueron los encargados de  la instalación de paneles solares en el techo del edificio.

“Este centro representa un nuevo futuro y una infusión de esperanza para la gente del lugar”, afirmó Ryan Hess, LEED AP, director de diseño sostenible del Grupo Mills, la empresa con sede en Virginia Occidental que diseñó el Centro de Bienestar y Salud en Williamson.

De acuerdo a un estudio realizado por Gallup-Healthways, que mide anualmente el índice de bienestar en Estados Unidos, a través de cinco categorías: sentido del propósito, relaciones, finanzas, comunidad y salud física, reveló que Virginia Occidental está sufriendo, al ocupar los últimos lugares en la encuesta durante los últimos 4 años.

Estudio del sombreado Centro de Bienestar y Salud en Williamson. Cortesía: Grupo Mills
Estudio del sombreado Centro de Bienestar y Salud en Williamson. Cortesía: Grupo Mills

Para un estado tan rico en historia y recursos naturales, estas estadísticas son alarmantes y las causas complejas. La disminución del carbón es un importante factor, así como la significativa degradación ambiental causada por el proceso de extracción.

La solución a esta realidad puede surgir en la creación de empleos que promuevan fuentes de energías sostenibles, nuevos productos y estilos de vida. Como es el caso del Grupo Mills, una compañía de servicios integrales de arquitectura, planificación y conservación, con oficinas en Morgantown y Wheeling, que está tratando de fomentar trabajos sostenibles en el estado de Virginia. Los proyectos de la firma (diseñados con Autodesk Revit) van desde residencias unifamiliares, entidades comerciales, hasta grandes instituciones como el Centro de Salud y Bienestar en Williamson. Más que eso, sus directores esperan que su actividad estimule un nuevo pensamiento y una industria que se centre en la protección del medio ambiente y la sostenibilidad, en lugar de la extracción de recursos.

“Estamos viendo esta renovada sensibilidad sobre todo entre la generación más joven, que está buscando nuevos enfoques para vivir y trabajar”, Ryan Hess – Director de diseño sostenible para el Grupo Mills.

En la ciudad de Wheeling, ubicada al oeste Virginia, la Asociación Regional de Desarrollo Económico contrató al Grupo Mills para que buscar otras localizaciones para poder construir una instalación de salud. Los arquitectos encontraron un sitio de relleno urbano para el edificio de cuatro pisos. Estas instalaciones tendrán un diseño sostenible,  incluirán un sistema de retención de aguas pluviales, una amplia iluminación natural y otras características verdes. Lo más importante, es que el edificio traerá unos 300 nuevos puestos de trabajo a la zona cuando se complete a finales de este año. Este proyecto es la primera construcción nueva de la ciudad en más de 30 años.

“Desde el anuncio de ese proyecto, hemos tenido interés de otros desarrolladores en esa área. Tratamos de llevar el diseño sostenible al siguiente nivel, promoviendo una mayor comprensión del entorno construido en la comunidad a través del alcance y la puesta en práctica de la gente”, mencionó Hess.

En otra parte de Wheeling, la firma está ayudando a un inversionista local a restaurar y renovar el Edificio Flatiron, de 120 años de antigüedad en una estructura de uso mixto con tiendas comerciales en los niveles inferiores y apartamentos con vista al río en los niveles superiores, usando créditos tributarios históricos para compensar costes. En Elkins, en el lado este del estado, el Grupo Mills se ha comprometido a desarrollar un plan maestro para el histórico patio ferroviario de la ciudad, donde el carbón entró y salió en tren durante más de 100 años.

Preliminar de las opciones de espacios de congregación del edificio.
Preliminar de las opciones de espacios de congregación del edificio. Cortesía: Grupo Mills

El Grupo Mills también trabaja con organizaciones ambientales, incluyendo la Corporación de Desarrollo Coalfield, que proporciona capacitación en habilidades de trabajo para trabajadores desempleados. Como contratista general con licencia, los trabajadores de Coalfield construyen viviendas asequibles, derriban estructuras deterioradas y construyen y venden muebles hechos de los materiales de construcción recuperados. Según la organización, más de 16 mil metros cuadrados de materiales de construcción se han mantenido fuera de los rellenos sanitarios a través de sus esfuerzos.

Otra fuente de energía potencial es la energía geotérmica del área, que genera calor directamente de la tierra. El Grupo de Mills ya ha utilizado este tipo de energía para proyectos residenciales en Morgantown y Frederick, Maryland y ve gran potencial en Virginia Occidental. Algunos de los equipos de perforación utilizados en las ahora extinguidas industrias de petróleo y gas podrían incluso ser reutilizados para la geotermia.

Ilustración del diseño de energía geotérmica en un proyecto residencial. Cortesía: Grupo Mills
Ilustración de energía geotérmica en un proyecto residencial. Cortesía: Grupo Mills

“Virginia Occidental es particularmente buena para la geotermia debido a la salvaje topografía del lugar, pero cambiar la cultura lleva tiempo”, comentó Hess. Sin embargo, a medida que más proyectos de este tipo se lleven a cabo y se conviertan en parte de la comunidad, podría significar algo más que un simple empleo para los habitantes de Virginia Occidental y mejorar, incluso, la salud de las personas.

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