Sharon Johnston de JohnstonMarklee nos habla de “Make New History”

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Los arquitectos Sharon Johnston y Mark Lee hacen preciosos espacios. Un pabellón etéreo, blanco como la leche en el borde boscoso de la costa chilena. Las casas uniformes de California se equilibran de manera increíble en las laderas. Espectaculares pabellones de exposición con bordes que podrían cortar diamantes.

La intriga y la claridad en la forma en la que se encuentran en estas obras, junto con los proyectos recientes a gran escala, el Instituto de Dibujo Menil en Houston y la renovación interior del Museo de Arte Contemporáneo (MCA) en Chicago, han impulsado a Johnston Marklee a aprovechar las ventajas de la élite de la arquitectura. La firma con sede en Los Ángeles, fundada por Johnston y Lee en 1998, ha ganado más de 30 importantes premios, y su trabajo ha sido exhibido en las colecciones permanentes de muchos museos.

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Casa Vault en Oxnard, California. Cortesía de Eric Staudenmaier

El dúo fue elegido recientemente como los directores artísticos de la Chicago Architecture Biennial 2017, la exhibición de arquitectura y diseño más grande de Norteamérica, que se extiende desde el 16 de septiembre de 2017 hasta el 7 de enero de 2018. En estrecha colaboración con Mark Kelly, el comisionado del Departamento de Asuntos Culturales y Eventos Especiales de Chicago, han reunido una impresionante lista de 141 artistas y arquitectos de 20 países, cuyas instalaciones responden al tema de este año, “Make New History”.

¿Por qué eligió el tema “Make New History” para la Bienal de Arquitectura de Chicago 2017?

Parte de esto fue de la observación de las cosas en la primera Bienal de Arquitectura de Chicago en 2015. Mirando los temas que elegimos, historias de materiales, historias de imágenes, historias de construcción e historias cívicas, sentimos una especie de urgencia sobre las formas que todos nosotros estábamos pensando acerca cómo avanzar en nuestro trabajo a través del sentido del continuo histórico de la práctica arquitectónica. Una de las observaciones que hemos hecho es que las imágenes, la información y el conocimiento son ahora tan instantáneos, que necesitamos comprender la información histórica como un conjunto de ideas activas y que debemos encontrar nuevas formas de conectar lo contemporáneo con las nociones del pasado.

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Sharon Johnston y Mark Lee. Foto: Eric Staudenmaier. Cortesía de Chicago Architecture Biennial.

Dirigir la Bienal parece un inmenso desafío creativo y logístico. ¿Por dónde empezáis?

Somos arquitectos, no administradores, y llegamos a eso con esa perspectiva. Hablamos con muchos arquitectos cuyo trabajo conocíamos bien y compartimos el tema con ellos y les pedimos que sugirieran proyectos. Algunos proyectos fueron piezas especiales representadas que abordaban los problemas a través de un lente más compacto. Vertical City [una exposición en la que 15 firmas han diseñado modelos contemporáneos de 5 metros de alto], por ejemplo, crea una experiencia como si estuvieras en una sala hipóstila. No funciona con las herramientas y escalas representativas habituales. Esta es una exposición pública, y queríamos crear experiencias espaciales para las personas en entornos en los que podrían habitar; eso es lo que hacemos como arquitectos.

¿Cómo crees que vuestra exposición en el mundo del arte en Marfa, Texas, ha influenciado vuestra arquitectura?

Lo más destacado de Marfa, a pesar de ser bastante rural, es que tiene un legado urbano, en parte debido al trabajo de la Fundación Chinati y la Fundación Judd. Hemos creado muchas amistades con artistas, a quienes conocimos en Marfa, con los que colaboramos actualemente. Estas experiencias nos ayudaron a formular una idea sobre la comprensión de nuestra disciplina.

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“Vertical City” en la exhibición Bienal de Arquitectura en Chicago. Cortesía Steve Hall.

Ha estado involucrada en otros proyectos recientes, incluyendo el Instituto Menil Drawing en Houston y la renovación del MCA en Chicago. ¿Cómo hace que estos espacios formales sean más acogedores y accesibles para el público?

Parte de nuestro enfoque proviene de nuestra experiencia en Marfa, y la importancia de imbuir un sentimiento de generosidad y un sentido de invitación sin límites entre estar afuera, en la calle, y estar en un espacio de arte. Mirando la renovación del Museo de Arte Contemporáneo (MCA), hay una cierta fortaleza de definición en la forma en que las bahías de la bóveda del techo marcan el espacio y lo definen claramente desde el punto de vista arquitectónico, pero también es un espacio generoso. La arquitectura no determina demasiado cómo uno puede ocupar el espacio. Hemos utilizado claves arquitectónicas: proporciones, materialidad y luz para conectarlo con el espacio.

La pieza clave de la transformación fue insertar una escalera en el segundo piso para conectar los dos pisos y ampliar este espacio público en el museo y mejorar el recorrido por el edificio. En conversaciones con Sarah Whiting, la decana de la Escuela de Arquitectura Rice University, tanto en nuestro libro como en muchas otras ocasiones, ella introdujo la condición del medio. Nos gusta este término, que para nosotros no es una condición promedio, sino más bien un espacio activo y oscilante que existe entre una arquitectura sobre definida e insuficientemente definida, que es el principio de formulación detrás de las nuevas zonas públicas en el MCA.

El Menil está bien considerado por tener una visión democrática hacia los visitantes y el compromiso con el arte. Es gratis y el campus circundante está abierto al vecindario. En el Menil Drawing Institute, hemos creado una sala de estar y espacios de circulación y mezcla. La entrada no es jerárquica; no es un gran vestíbulo. Está bien iluminada por la luz natural, es cómoda y las reuniones pueden continuar mientras entras. Esas son cualidades que creemos que son importantes para crear acceso y permitir que diversas voces se unan. Los proyectos culturales nos desafían a pensar sobre todas las formas en que el edificio y el programa y el contenido pueden reflejar las necesidades e intereses que los visitantes tienen.

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Instituto Menil Drawing. Representacion. Cortesía de Nephew L.A.

Hace poco lanzó un libro, “House is a House is a House is a House is a House”, una obra de teatro sobre el poema de Gertrude Stein “Sacred Emily“. ¿Puede hablarme sobre la premisa de su libro?

Cuando comenzamos nuestro libro, sabíamos que iba a ser un gran esfuerzo. Sentimos que era demasiado pronto en nuestras carreras para hacer una monografía tradicional. Esperábamos que pudiera capturar una cierta colección de trabajo y una serie de ideas como una forma de proyectar y refinar nuestro pensamiento, en lugar de simplemente encapsular los proyectos de nuestra carrera inicial.

Colaboramos con artistas cuyas carteras conocemos bien. Tomaron fotografías de nuestros proyectos y capturaron aspectos del trabajo que conectaban con su propia visión como artistas. No colocamos ningún otro parámetro que el artista vea qué proyecto. Reto Geiser, nuestro colaborador, diseñó y editó el libro como una colección de conversaciones y carteras discretas. Fue una oportunidad para nosotros ver el trabajo a través de los ojos de los artistas y reaccionar a estas nuevas perspectivas y aprender cosas sobre nuestro propio trabajo, ya que se refleja en nosotros.

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Algunas páginas del libro “House Is a House Is a House Is a House Is a House”. Cortesía de Johnston Marklee.

¿Qué consejo les darías a los jóvenes arquitectos con la esperanza de hacer algo nuevo, como, por ejemplo, Frank Gehry hizo con los edificios, o Gertrude Stein lo hizo en un sentido literario?

En cierto nivel, la Bienal aborda la cuestión de lo nuevo, la demanda de novedad como algo que se valoriza. Parte de lo que estamos cuestionando es, “¿Qué significa esta pregunta de ‘lo nuevo’? ¿Es interesante la novedad por sí misma?

Creemos que ser verdaderamente novedoso es increíblemente difícil, y las nuevas ideas solo surgen después de períodos muy intensos de producción y experimentación. Lo que vemos entre los profesionales es el reconocimiento de la importancia del contexto en el que están trabajando. Ni siquiera el uno por ciento de los edificios son icónicos en el tejido de las ciudades de hoy. Comprender el tejido, la forma en que construimos las ciudades y los vecindarios es un asunto urgente para nosotros. En eso es en lo que queríamos enfocarnos. El tema “Make New History” es algo que creemos que puede ayudarnos a mirar hacia adentro, a debatir las ideas que nos conectan con las que nos dividen.

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